Muestras de Refuerzo Negativo

Casi todo el entrenamiento tradicional de los animales consiste en el uso de refuerzos negativos. El caballo aprende a girar a la izquierda cuando se tira de la rienda izquierda, porque al hacerlo puede mejorar la sensación de tirón en la esquina izquierda de su boca. Los elefantes, bueyes, camellos y otras bestias de carga aprenden a moverse hacia adelante, a detenerse, a tirar de las cargas, y así sucesivamente para evitar el tirón de un cabestro, el empujón o el golpe de una picana, un gancho o un látigo.

El refuerzo negativo puede ser usado para moldear el comportamiento. Al igual que con el refuerzo positivo, el reforzador debe depender de la conducta: uno debe dejar de “empujar” cuando la respuesta es correcta. Desafortunadamente, debido a que el pinchazo, en cualquier forma que sea, resulta en un cambio en el comportamiento, el comportamiento de la persona que pincha puede ser reforzado positivamente, de modo que, al igual que con el castigo, la tendencia a acostarse con los aversivos aumenta. Los regañones, por ejemplo, pueden eventualmente obtener resultados, y esto está reforzando a los regañones. El regaño se intensifica, a veces tanto que el regaño continúa regañando si la respuesta deseada ha ocurrido o no. Piensa en la madre en Portnoy’s Complaint, que se queja, mientras su hijo está de visita, “¡Nunca te vemos!”

Las contingencias de refuerzo positivo y negativo son a menudo recíprocas. La conductista Myrna Libby, Ph.D., me dio este ejemplo: el niño está haciendo berrinches en la tienda por dulces. El padre cede y deja que el niño tenga una barra de caramelo. El berrinche es reforzado positivamente por el dulce, pero el evento más poderoso es que el padre es reforzado negativamente por ceder, ya que el berrinche público, tan aversivo y vergonzoso para el padre, en realidad se detuvo.

Las rabietas pueden formar parte de un círculo vicioso. El padre hará todo tipo de cosas -calmar, protestar, discutir y reforzar- para detener un berrinche. Así que las rabietas se intensifican, y como lo hacen, los esfuerzos de refuerzo involuntario de los padres también se intensifican. Conozco un hogar en el que un niño hacía un berrinche de quince o veinte minutos casi todas las noches, sólo a la hora de la cena. Tanto el comportamiento del niño como las respuestas de ansiedad de los padres se mantuvieron tan fuertemente, entrelazando refuerzos positivos y negativos, que el comportamiento continuó por más de tres años.

La gente usa refuerzos negativos espontáneos entre sí todo el tiempo: La mirada de advertencia, el ceño fruncido, el comentario de desaprobación. La vida de algunos niños, y la vida de algunos cónyuges también, está llena de constantes esfuerzos diarios por comportarse de tal manera que se evite la desaprobación. El niño sobrecargado puede volverse hostil, evasivo y castigador en la edad adulta. En contraste, el niño que crece esforzándose, no por complacer, exactamente, sino por detenerse, aunque sólo sea temporalmente, ante la desaprobación crónica, puede volverse tímido, dudoso y ansioso en la vida adulta. Una terapeuta especializada en pacientes con fobias me dice que su clientela, con sus temores irracionales y paralizantes a las multitudes o a los ascensores, se crió con una dieta constante de refuerzo negativo.

Sin embargo, debido a que los refuerzos negativos son aversivos -algo que el sujeto quiere evitar- cada instancia de su uso contiene un castigo. Tira de la rienda izquierda, y estás castigando el seguir adelante, así como reforzando negativamente el giro a la izquierda cuando eso ocurra. El entrenador tradicional típicamente no piensa en sus refuerzos negativos -sus riendas o cadenas de asfixia o correcciones verbales- como un castigo. Después de todo, los capacitadores explican que estas herramientas se usan suavemente, en general: si el capacitador realmente quería castigar, hay correcciones mucho más severas disponibles. Y, el argumento típicamente continúa si usted usa muchos elogios y refuerzos positivos también, no se hace ningún daño a largo plazo.

Sin embargo, la fuerza de la aversión sólo puede ser juzgada por el receptor. Lo que el capacitador puede considerar leve puede ser visto por el estudiante como algo muy grave. Además, dado que todo refuerzo negativo, por definición, incluye a un castigador, la práctica de usar un refuerzo negativo lo pone en riesgo de todas las consecuencias impredecibles del castigo: evasión, secretismo, miedo, confusión, resistencia, pasividad y reducción de la iniciativa, así como de las asociaciones de desbordamiento, en las que todo lo que ocurre a su alrededor, incluyendo el entorno de entrenamiento y el entrenador, se vuelve desagradable o desagradable, algo de lo que hay que evitar o incluso de lo que se puede huir.

Debido a que el entrenamiento con refuerzos negativos o corrección es el sistema tradicional y convencional, el resultado es extraordinariamente obvio una vez que lo buscas. He asistido a competiciones de obediencia canina a nivel nacional y me han sorprendido las caras desanimadas, las colas que no se mueven, y los movimientos cautelosos e inhibidos de muchos de los perros de alto rendimiento. Vaya a cualquier academia de equitación o evento ecuestre y pregúntese si los caballos se ven alegres. La mayoría de la gente, incluso los ecuestres profesionales, e incluso aquellos que se consideran a sí mismos como entrenadores modernos y humanos, no saben cómo es un caballo de ojos felices. Nunca han visto uno.

Sobre el autor

Karen Pryor es la fundadora y directora ejecutiva de Karen Pryor Clicker Training y Karen Pryor Academy. Es autora de muchos libros, incluyendo Don’t Shoot the Dog y Reaching the Animal Mind. Aprenda más sobre Karen Pryor o lea las Cartas de Karen en línea.

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