La Neurofisiología del Entrenamiento con Clicker

Nota del autor: En 2000 y 2001 di varias charlas en las que mencioné el tema de cómo el entrenamiento de click in clicker puede ser procesado en el cerebro. Mucha gente me envió un correo electrónico para saber más. Por lo general, querían saber cuándo iba a publicar un artículo sobre este tema, o dónde podían leer más sobre la investigación. Desgraciadamente, no había ninguna investigación específica sobre el clicker en ese momento, ni se ha hecho nada hasta la fecha: mayo de 2005. Las pruebas eran circunstanciales. Sin embargo, la gente merecía una respuesta, y yo respondí publicando una explicación más completa en una de las listas de correo electrónico dedicadas a la discusión de la capacitación en el uso de los mandos a distancia. Aquí está el correo. He añadido algunos comentarios al final.

La científica alemana Barbara Schoening es entrenadora de clicker y neurofisióloga veterinaria en la práctica privada. Fue ella quien me llamó la atención sobre la relación entre el entrenamiento con control remoto y la investigación sobre los estímulos y el sistema límbico. El documento en el que Barbara Schoening y yo estamos trabajando es sólo un documento de hipótesis, en el que se expone nuestro concepto. [Confieso que en los años siguientes desde nuestra primera reunión Barbara y yo no hemos proseguido la tarea de escribir un documento conjunto, aunque ambos hemos presentado el tema a las sociedades científicas en nuestros respectivos campos. KP]

La investigación en neurofisiología ha identificado los tipos de estímulos -luz brillante, sonidos repentinos y agudos- que llegan a la amígdala primero, antes de llegar a la corteza o a la parte del cerebro que piensa. El clic es ese tipo de estímulo. Otras investigaciones, sobre las respuestas condicionadas al miedo en humanos, muestran que éstas también se establecen a través de la amígdala y se caracterizan por un patrón de aprendizaje muy rápido, a menudo en un solo ensayo, retención a largo plazo y una gran oleada de emociones concomitantes. El New York Times Sunday Magazine publicó un reportaje de portada sobre esta investigación en 1999.

Nosotros, los instructores de clicker, vemos patrones similares de aprendizaje muy rápido, retención prolongada y oleadas emocionales, aunque con emociones positivas en lugar de miedo. Bárbara y yo planteamos la hipótesis de que el clicker es un estímulo condicionado de “alegría” que se adquiere y reconoce a través de esos mismos caminos primitivos, lo que ayudaría a explicar por qué es tan diferente de, digamos, una palabra humana, en su efecto.

Si esto es cierto, otro factor que contribuye a la extraordinaria rapidez con la que se puede adquirir el clicker y el comportamiento del click, puede ser que el click sea procesado por el CNS mucho más rápido de lo que puede ser cualquier palabra. Incluso en el animal o persona verbal más entrenada, la palabra debe ser reconocida e interpretada antes de que pueda “funcionar”, y el efecto de la palabra puede ser confundido por señales emocionales acompañantes, pistas de identificación del hablante y otra información incorporada.

Esa es la hipótesis, basada en varios cuerpos de investigación previamente desconectados; no son datos ni pruebas. El Dr. Schoening y yo hemos planteado la hipótesis en reuniones científicas y en reuniones de laicos como APDT e IMATA (Asociación Internacional de Entrenadores de Animales Marinos) con el fin de a) ver si otros encuentran esto interesante y probable y b) posiblemente estimular a otros a hacer alguna investigación. Tanto el público laico como el científico han reaccionado con interés y curiosidad.

Todavía no hemos presentado un documento conjunto para su publicación, sobre todo porque ambos estamos muy ocupados. Cuando lo hacemos, desde el envío hasta la publicación en una revista científica, normalmente toma al menos un año, aunque las cosas son un poco más rápidas en Internet en estos días. La investigación real vendría después. Husmear en el cerebro no es lo que sé hacer; Bárbara podría hacerlo. Yo diría que faltan cinco años para que alguien se interese lo suficiente, en algún laboratorio, para empezar a examinar la pregunta.

Mientras tanto, hay muchos trabajos de campo más sencillos que varias personas están llevando a cabo. Por ejemplo, algunos instructores de clicker han hecho comparaciones informales entre el uso de la voz “Sí” como marcador, en algunas clases de propietarios de mascotas, y el uso del clicker en otras. Empíricamente, el resultado suele ser que el plan de estudios de la clase se cubre en mucho menos tiempo, con un mayor grado de éxito, en la clase de clicker. La diferencia es evidente porque deja al profesor con dos o tres semanas al final de un curso de seis u ocho semanas y no queda nada en el plan de enseñanza! (Por lo general, la gente hace trucos, introduce agilidad, o se mueve en su plan de estudios intermedio, para llenar las semanas que los estudiantes han pagado.)

Sería interesante, aunque no necesariamente fácil, analizar tales situaciones comparativas, aunque sólo sea para mostrar que la diferencia es real (si lo es). Lo que causa la diferencia es otra pregunta: los perros quizás aprenden más rápido y con más precisión, pero la gente también recibe retroalimentación del clicker. El clicker aumenta su atención al perro, mejora su sincronización, y por lo que sabemos, desencadena sentimientos agradables en sus amígdalas.

Hay muchos otros posibles efectos secundarios neurológicos y bioquímicos del chasquido. He aquí un comentario de Pat Robards, entrenadora de clicker y editora de Dogtalk Magazine en Australia :

Cada vez que un perro recibe una golosina, hace que el otro sistema autónomo del animal haga efecto: el sistema nervioso parasimpático (SNP). Esta sección del sistema nervioso a veces se denomina función vegetativa del organismo (procesamiento de alimentos, digestión, etc.).

Los humanos experimentamos episodios en los que el PNS es activo, como sentimientos agradables y cálidos, relajación, satisfacción. Cada vez que un estímulo previamente neutro, como un clicker, o una palabra amable, se combina con una de estas reacciones parasimpáticas, a través de Classical (Condicionamiento de Respondent) el clicker adquiere la habilidad de producir los mismos efectos agradables. Es por eso que las golosinas (y pronto el clicker) pueden ser usadas para calmar a un perro, hacerlo menos temeroso, hacer que todo el proceso de entrenamiento sea una experiencia feliz. Una de las razones por las que el entrenamiento con clicker está a la vanguardia! Lo uso para marcar Señales Calmantes para un perro temeroso gracias a Karen Pryor.

Así que, sí, el control remoto es mejor. ¿Por qué? Hmm. Apenas estamos empezando a saber qué preguntas hacer.

Comentarios del autor: Ese era el correo. Parecía satisfacer a los entrenadores de perros. No le interesaba a nadie la investigación cerebral, hasta donde yo sé. Desde mi punto de vista, la diferencia entre la respuesta a un clic y la respuesta a una palabra siguió siendo interesante, y seguí sintiendo que el clic funciona, al igual que el refuerzo en general, a través de la parte más antigua del sistema nervioso en lugar de la parte cognitiva del cerebro (aunque la cognición podría seguir). En 2005, sin embargo, habíamos adquirido una nueva población de estudiantes condicionados al clicker como un estímulo de “alegría”: los niños humanos. Y pueden informar sobre la experiencia.

El sistema de enseñanza basado en el refuerzo que utiliza el clicker se llama TAGteach, Teaching with Acoustical Guidance. TAGteach se utiliza en gimnasia, danza, deportes de equipo, fisioterapia, habilidades en el aula, golf, tenis, música, entrenamiento del habla y terapia, casi en cualquier lugar donde se necesiten acciones físicas precisas. El sonido de clic se utiliza como señal de marcador, exactamente igual que en la capacitación de clicks, pero hay una gran diferencia: se puede decir a los alumnos qué movimiento específico o parte de un movimiento provocará un clic.

Al igual que con el entrenamiento de clicker, el profesor que entiende cómo usar el TAG correctamente pronto se da cuenta de que ya no hay necesidad de corregir errores; los errores desaparecen cuando se puede reforzar el movimiento correcto. La gente lo aprecia; los niños y los adultos se ríen y disfrutan visiblemente de ser etiquetados. También aprenden rápidamente a etiquetarse unos a otros para objetivos específicos: algo que no se puede esperar que los animales hagan.

Sin embargo, los síntomas neurofisiológicos parecen ser los mismos. Rápida adquisición: mientras los puntos TAG estén dentro de la capacidad del alumno, vemos que se aprenden nuevos movimientos en dos o tres clics. Larga retención: una vez aprendida la mudanza, no se olvida. Una emoción de euforia, un sentimiento de éxito, en el momento de escuchar el TAG. “Me gusta el TAG”, dijo un niño, “Porque GANé…” Y hay otra fuerte respuesta no cognitiva: La entrenadora de gimnasia Theresa McKeon informa que cuando sus estudiantes, que se mueven en el aire, reciben un TAG, sus pupilas se dilatan. Lo puedes ver en el video.

Karen Pryor, mayo de 2005

Sobre el autor

Karen Pryor es la fundadora y directora ejecutiva de Karen Pryor Clicker Training y Karen Pryor Academy. Es autora de muchos libros, incluyendo Don’t Shoot the Dog y Reaching the Animal Mind. Aprenda más sobre Karen Pryor o lea las Cartas de Karen en línea.

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