Cómo ayudar a su perro temeroso: Conviértete en la Dama Perro Loco

Fecha de publicación original: 10/01/2009

No estoy loco, sólo estoy entrenando a mi perro

Mis dos perros y yo salimos a caminar una mañana, disfrutando del aire fresco y del ejercicio. Mokie y Monte caminaban a mi lado con sus colas moviéndose felices. Probablemente se estaban riendo de mí mientras tarareaba con mi iPod.

A unas tres cuadras, un perro dobló la esquina y comenzó a caminar hacia nosotros. A pesar de que Monte tenía el cuerpo entero, a pesar de su rígida y tensa postura corporal, y de un gruñido profundo, bajo y retumbante, le dije en voz baja lo buen chico que era. Comencé a empujar albóndigas, salchichas de hígado y ahumé a Gouda en sus grandes mandíbulas a un ritmo rápido, creando la mayor distancia posible entre el perro que se acercaba y nosotros tres. Seguí alimentando a Monte hasta que el perro se perdió de vista, momento en el que las deliciosas golosinas desaparecieron de nuevo en el abismo de mi fiel bolsa de golosinas.

A menudo he pensado en imprimir camisetas con el logotipo de nuestra empresa en la parte delantera y la frase “No estoy loco, sólo estoy entrenando a mi perro” en la parte trasera.

Apuesto a que muchos de mis vecinos piensan que estoy loco. Frecuentemente, puedo ser visto persiguiendo ardillas con mis perros, gritando “Vamos a por ellos” o caminando por el vecindario poniendo perritos calientes en mis pisadas para organizar juegos de olor para los perros. Recojo cada pila de caca de perro que veo a lo largo del camino, y practico el taconeo mientras salto, troto, corro y giro en círculos. Las pelotas y los juguetes de tirón gotean de todos los bolsillos, y puedo sacar de la nada un tubo de comida lleno de puré de papas y salsa, o una lata de queso EZCheese.

Para cualquier observador, parece que la mayoría de las cosas que hago son extrañas, y el resto de las cosas que hago están totalmente equivocadas. Por ejemplo, en el instante en que Monte se dio cuenta de que otro perro en nuestro paseo, comenzó a gruñir. En el mismo instante, le metieron una salchicha de hígado en la cara.

Los entrenadores positivos a menudo dicen “se obtienen los comportamientos que se refuerzan”. Entonces, ¿no estaba yo reforzando el gruñido al proporcionar “refuerzos” a medida que ocurría ese comportamiento? Realmente, ¿por qué hace que esa loca mujer empuja golosinas en la boca de, o anima a un juego de remolque con, ese San Bernardo “agresivo” suyo?

Hay buenas respuestas a estas preguntas!

¿Qué es lo que más te asusta?

¿De qué tienes miedo? ¿Serpientes? ¿Arañas? ¿Ser abordado por detrás en un callejón oscuro? Asumamos que le temes a las serpientes.

Estás leyendo en el patio trasero, tomando un poco de sol. Sobre la parte superior de su libro favorito, usted nota una serpiente deslizándose a través de la hierba, acercándose a usted. Estás aterrorizado. Tu corazón se acelera, gritas (algo que puede ser percibido como un acto de agresión en humanos), agarras el arma más cercana, y frenéticamente intentas protegerte de la inofensiva culebra (también una acción que puede ser percibida como agresiva).

Me acerco a ti, te doy una palmadita en la espalda y te digo: “Oye, salgamos de aquí”, y te llevo adentro, lejos de la serpiente. Adentro te doy un abrazo y un poco de té helado. ¿He empeorado tu miedo a las serpientes? ¿Mejor? Lo más probable es que no. Probablemente le tengas tanto miedo a las serpientes como antes. El único cambio puede ser lo que sientes por mí. La próxima vez que vea una serpiente, es posible que su corazón todavía se acelere, que aún tenga que sudar frío y agarrar la pala más cercana, y que también desee que un amigo le ayude a lidiar con la situación estresante.

Ahora, digamos que viste una serpiente, y, tan pronto como agarraste una pala como un arma, te di una bofetada. ¿Sentirías menos miedo de la serpiente? ¿Puedes tener miedo de que las serpientes “te saquen a bofetadas”? Si te diera una bofetada cuando reaccionaste a una serpiente, ¿cómo te sentirías si yo estuviera cerca de ti la próxima vez que te encontraras con una más o menos ansiosa? Su miedo a las serpientes sería más intenso que nunca. La única diferencia sería lo que sentiste por mí cuando una serpiente estaba cerca, ¡y en cualquier otro momento!

Respiración profunda versus serpiente

La respiración profunda ayuda a la gente a relajarse. Pero cuando la serpiente se te acerca en el patio trasero, ¿piensas en tu reacción a la serpiente, en la dilatación de tus pupilas? ¿Gritar es una decisión consciente? ¿Agarrar la pala es un reflejo o un pensamiento consciente? ¿Considera el efecto calmante de la respiración profunda y cómo puede ayudarle a relajarse?

Supongo que no piensas en la respiración profunda (un comportamiento alternativo e incompatible con los gritos, y también una respuesta operante) cuando ves a esa serpiente. Estás en modo de supervivencia; estás reaccionando en lugar de actuar de manera operante.

Del mismo modo, para los perros, los gruñidos, los hachazos, las pullas y los chasquidos pueden ser síntomas de un deseo innato de autopreservación cuando se enfrentan a estímulos que los hacen temerosos.

Para los perros, los gruñidos, los hachazos, las pullas y los chasquidos pueden ser síntomas de un deseo innato de auto-preservación cuando se enfrentan a estímulos que los hacen temerosos.

Los síntomas del miedo no son reacciones conscientes. Del mismo modo que no eliges hacer que los pelos de la nuca se pongan de pie cuando ves una serpiente o una araña, tu perro no decide: “Ese perro me pone nervioso”. “¡Debería levantar los pelos y gruñir!”

Incluso si usted sabe que la respiración profunda puede ayudar a aliviar su miedo, lo más probable es que el pensamiento no le venga a la mente cuando más lo necesita, ante la ansiedad extrema o el miedo. De la misma manera, la mente de su perro que se abalanza puede estar más enfocada en sobrevivir que en realizar incluso señales bien probadas de comportamientos que son incompatibles con la exhibición agresiva.

Dar golosinas a un perro que gruñe

El condicionamiento operante es una forma de aprendizaje para todos los animales; se basa en la teoría de que la frecuencia relativa o infrecuencia de un comportamiento está controlada por las consecuencias del comportamiento. En el condicionamiento operante, el perro aprende que su comportamiento puede resultar en una de cuatro posibles consecuencias: refuerzo positivo (las cosas buenas suceden), refuerzo negativo (las cosas malas dejan de suceder), castigo positivo (las cosas malas empiezan a suceder), o castigo negativo (las cosas buenas dejan de suceder). Si los comportamientos se refuerzan, es más probable que ocurran en el futuro. Si los comportamientos son castigados, es menos probable que se ofrezcan en el futuro.

¿Recuerdas los perros de Pavlov? Los perros salivan cuando se les presenta con comida. Este no es un comportamiento operante, sino una respuesta fisiológica. Pavlov aprendió que después de repetidos emparejamientos (la bata de laboratorio o la campana predice de manera fiable la llegada de la comida) los estímulos previamente neutros eran capaces de provocar la misma respuesta salival que la presentación de la comida.

Piense en los perros de Pavlov cuando utilice el acondicionamiento clásico para modificar el comportamiento agresivo o reactivo. El estímulo (disparador) debe predecir la llegada de la comida, tal como lo haría una campana o una bata de laboratorio para los perros de Pavlov. El refuerzo no depende del comportamiento del perro, sino de la presentación del estímulo. Los perros fueron alimentados sin importar lo que estuvieran haciendo.

Así como en el experimento de Pavlov, donde la bata de laboratorio, en lugar del comportamiento de los perros, predijo la entrega del reforzador primario, la aparición del otro perro en nuestro paseo predijo la entrega de mis golosinas.

Desensibilización y contra-acondicionamiento

Cuando se trabaja con agresividad y reactividad, el desencadenante (generalmente otros perros y/o personas) ya no es un estímulo neutro para el perro. Mediante la desensibilización, es posible “neutralizar” o “reducir” el estímulo manipulando la distancia. El contra-acondicionamiento usa un reforzador primario para condicionar clásicamente una respuesta emocional positiva.

Para comenzar a desensibilizar al perro, identifique con precisión los factores desencadenantes: ¿a qué está reaccionando el perro? Una vez identificados los factores desencadenantes, decida cuál es el umbral del perro para cada factor desencadenante: ¿a qué distancia debe estar el perro de otro perro sin reaccionar? En otras palabras, para desensibilizar, maneje el ambiente para evitar provocar una reacción total; elimine la oportunidad de que el perro muestre un comportamiento reactivo.

Para desensibilizar, maneje el ambiente para evitar provocar una reacción en toda regla.

El perro debe notar, e incluso sentirse ligeramente ansioso por el estímulo a la distancia del umbral. Para determinar la distancia de umbral, observe el lenguaje corporal del perro: ¿cuáles son los primeros pasos de la reacción? Si su perro está felizmente tomando golosinas a distancia, pero se pone bochornoso y empieza a morderse los dedos para conseguirlas a medida que usted se acerca, usted se está acercando a su umbral. Los perros no pueden comer cuando están extremadamente estresados, así que si su perro hambriento no come ni siquiera la mejor de las golosinas, está por encima de su umbral. Lo mejor que se puede hacer en ese momento es crear distancia utilizando un taco “Vamos” previamente enseñado.

Cuando se conocen los factores desencadenantes del perro y las distancias de umbral, es hora de comenzar a contrarrestar el acondicionamiento. El contra-acondicionamiento condiciona una respuesta emocional que es incompatible con el comportamiento agresivo; la meta se llama respuesta emocional condicionada positiva (RCE). Para contrarrestar el acondicionamiento, necesitará grandes golosinas, y también podría beneficiarse de la ayuda de uno o más equipos de perros de estimulación y manipuladores. Este entrenamiento funciona mejor si su perro tiene algo de hambre (no acaba de terminar una comida).

El CER se logra utilizando lo que Jean Donaldson ha llamado la técnica de “barra libre, barra cerrada”. Cuando su perro ve a otro perro, el bar abre inmediatamente. Cuando el perro ya no está a la vista, el bar cierra. Estas son las reglas, independientemente de cómo se esté comportando su perro. La apariencia del otro perro, no el comportamiento de su perro, predice la entrega del refuerzo, un refuerzo que sólo se proporciona en este contexto. ¿Qué debe servir en el “bar”? ¡Muy buen material! Averigua qué es lo que más le gusta a tu perro y dáselo sólo cuando esté abierto el mostrador de acondicionamiento.

Con el tiempo, el umbral de un perro disminuirá. Sólo acérquese cuando su perro pueda ver a otro perro y mirarlo a usted felizmente, meneando la cola, esperando la entrega de lo último en golosinas, es decir, el CER que usted busca. Termine cada sesión con éxito, y siempre deje a su perro con ganas de más.

Recuerde reflejar el comportamiento que usted quiere que su perro muestre también. Si usted se tensa cuando ve a otro perro, esa tensión bajará por la correa de su perro. Vaya a dar paseos de práctica sin su perro y ensaye la respiración profunda cuando vea a otro perro, para que pueda mostrar la misma confianza relajada que le gustaría ver en su perro.

Ser la señora loca de los perros es algo bueno

Esté preparado para la probabilidad de que sus vecinos no entiendan el entrenamiento que usted está haciendo. Recuerde que su trabajo es ser el guardián de su perro, ganándose su confianza al no permitir que le sucedan cosas malas.

Si su perro es agresivo con otros perros y una vecina que lo pasea le dice: “Mi perro es amistoso” mientras se acerca, prepárese para intervenir a favor de su perro. Crea distancia, muévete en otra dirección. Si su perro tiene miedo de los niños, use su cuerpo para impedir que un niño corra hacia su perro. Usted puede necesitar ser la “señora loca de los perros” en el vecindario para rehabilitar a su perro con éxito.

A veces hacer lo que es correcto para un perro no es fácil. Existe un estigma asociado con la posesión de un perro “agresivo”. También hay una gran responsabilidad, y una gran responsabilidad.

Una red de apoyo puede aumentar su moral y compromiso si se siente frustrado. Es importante establecer una red de apoyo que incluya, como mínimo, un veterinario conocedor de la conducta y un conductista con experiencia en el uso de técnicas de desensibilización y contra-acondicionamiento (D/CC) para modificar la agresión y el comportamiento reactivo en los perros.

Lo ideal es que su red también incluya familiares y amigos que le apoyen y, siempre que sea posible, otros dueños de mascotas que hayan pasado por experiencias similares con sus propios perros.

Otras consideraciones para perros agresivos y reactivos

Trabajando de cerca con su veterinario y conductista, usted puede encontrar que se requieren herramientas adicionales más allá del D/CC. Es posible que se necesiten técnicas de gestión más elaboradas. También es posible que tenga que desensibilizar a su perro para que use un bozal si tiene un historial de mordeduras bien establecido, o si tiene dudas sobre su capacidad para manipular el entorno para que su perro pueda permanecer por debajo de su umbral de manera consistente.

Algunos perros temerosos y agresivos se benefician enormemente de la medicación. Estos medicamentos son no tranquilizantes, pero son medicamentos administrados para corregir desequilibrios químicos en el cerebro. Proporcionar una receta de fluoxetina para un perro o un ser humano es como proporcionar insulina a un paciente diabético; ambos son medicamentos destinados a corregir desequilibrios hormonales y químicos dentro del cuerpo. Desafortunadamente, he visto que el sesgo cultural en contra del tratamiento farmacéutico de la enfermedad mental se extiende también a las criaturas de cuatro patas.

Todo el entrenamiento en el mundo no puede corregir un problema de comportamiento que es causado por dolor o funcionamiento defectuoso del cerebro. Pero los medicamentos tampoco son una cura para todo. Así como los humanos que toman antidepresivos ven los resultados más rehabilitadores cuando asisten a las sesiones de terapia, la medicación para la reactividad debe ir acompañada de un adiestramiento canino apropiado y completo. Se requiere una evaluación médica completa para todos los perros que muestren problemas de agresividad, y se recomienda encarecidamente un panel completo de tiroides.

Varios tratamientos holísticos también pueden ser útiles para controlar la reactividad y la agresividad. Nunca está de más traer un veterinario holístico al equipo de consulta. Un buen veterinario holístico debería poder hablar con usted sobre cómo la dieta y los cambios dietéticos pueden contribuir a mejorar el comportamiento de su perro. Él o ella puede sugerirle hierbas, suplementos, esencias florales, tratamientos homeopáticos o técnicas de masaje para preparar a su perro para el éxito de la rehabilitación.

Para el dueño de un perro no hay mayor refuerzo que ver a un perro rehabilitado recibir la vida sin miedo.

La rehabilitación de un perro agresivo no es fácil. Puede ser un proceso frustrante, y puede parecer como si estuvieras dando un paso adelante y dos pasos atrás. Sin embargo, para el dueño de un perro no hay mayor refuerzo que ver a un perro rehabilitado recibir la vida sin miedo. Así que, si es necesario, enloquezca, ¡los resultados valen la pena!

Asegúrate de visitar nuestra sección de recursos para perros agresivos y reactivos.

Sobre el autor

Casey Lomonaco vive en el norte del estado de Nueva York, donde ofrece servicios editoriales, de redacción y de consultoría de comportamiento a través de su compañía Rewarding Behaviors Dog Training. Cuando no está trabajando o escribiendo sobre perros, está tejiendo, leyendo o haciendo caminatas en un bosque, con perros.

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