Amígdala: la neurofisiología del entrenamiento con Clicker

Hace aproximadamente un año di una charla a la Asociación de Entrenadores de Perros de Mascotas sobre los avances en el entrenamiento con clicker, en la que discutí la posible relación entre el clicker y la amígdala, una estructura en el sistema límbico o parte más antigua del cerebro. Mucha gente me ha mandado un correo electrónico para saber más, así que pensé en darles un resumen y una actualización.

La científica alemana Barbara Schoening es entrenadora de clicker y neurofisióloga veterinaria en la práctica privada. Fue ella quien me llamó la atención sobre la relación entre el entrenamiento con control remoto y la investigación sobre los estímulos y el sistema límbico. El documento en el que Barbara Schoening y yo estamos trabajando es sólo un documento de hipótesis, en el que se expone nuestro concepto.

La investigación en neurofisiología ha identificado los tipos de estímulos -luz brillante, sonidos repentinos y agudos- que llegan a la amígdala primero, antes de llegar a la corteza o a la parte del cerebro que piensa. El clic es ese tipo de estímulo. Otras investigaciones, sobre las respuestas condicionadas al miedo en humanos, muestran que éstas también se establecen a través de la amígdala y se caracterizan por un patrón de aprendizaje muy rápido, a menudo en un solo ensayo, retención a largo plazo y una gran oleada de emociones concomitantes. El New York Times Sunday Magazine publicó un reportaje de portada sobre esta investigación en 1999.

Nosotros, los instructores de clicker, vemos patrones similares de aprendizaje muy rápido, retención prolongada y oleadas emocionales, aunque con emociones positivas en lugar de miedo. Bárbara y yo planteamos la hipótesis de que el clicker es un estímulo condicionado de’alegría’ que se adquiere y reconoce a través de esos mismos caminos primitivos, lo que ayudaría a explicar por qué es tan diferente de, digamos, una palabra humana, en su efecto.

Si esto es cierto, otro factor que contribuye a la extraordinaria rapidez con la que se puede adquirir el clicker y el comportamiento del click, puede ser que el click sea procesado por el CNS mucho más rápido de lo que puede ser cualquier palabra. Incluso en el animal o persona verbal más entrenada, la palabra debe ser reconocida e interpretada antes de que pueda `funcionar’; y el efecto de la palabra puede ser confundido por señales emocionales acompañantes, pistas de identificación del hablante, y otra información incorporada de este tipo.

Esa es la hipótesis, basada en varios cuerpos de investigación previamente desconectados; no son datos ni pruebas. El Dr. Schoening y yo hemos planteado la hipótesis en reuniones científicas y en reuniones de laicos como APDT e IMATA (Asociación Internacional de Entrenadores de Animales Marinos) con el fin de a) ver si otros encuentran esto interesante y probable y b) posiblemente estimular a otros a hacer alguna investigación. Tanto el público laico como el científico han reaccionado con interés y curiosidad.

Todavía no hemos presentado un documento conjunto para su publicación, sobre todo porque ambos estamos muy ocupados. Cuando lo hacemos, desde el envío hasta la publicación en una revista científica, normalmente toma al menos un año, aunque las cosas son un poco más rápidas en Internet en estos días. La investigación real vendría después. Husmear en el cerebro no es lo que sé hacer; Bárbara podría hacerlo. Yo diría que faltan cinco años para que alguien se interese lo suficiente, en algún laboratorio, para empezar a examinar la pregunta.

Mientras tanto, hay muchos trabajos de campo más sencillos que varias personas están llevando a cabo. Por ejemplo, algunos instructores de clicker han hecho comparaciones informales entre el uso de la voz “Sí” como marcador, en algunas clases de dueños de mascotas, y el uso del clicker en otras. Empíricamente, el resultado suele ser que el plan de estudios de la clase se cubre en mucho menos tiempo, con un mayor grado de éxito, en la clase de clicker. La diferencia es evidente porque deja al profesor con dos o tres semanas al final de un curso de seis u ocho semanas y no queda nada en el plan de enseñanza! (Por lo general, la gente hace trucos, introduce agilidad, o se mueve en su plan de estudios intermedio, para llenar las semanas que los estudiantes han pagado.)

Sería interesante, aunque no necesariamente fácil, analizar tales situaciones comparativas, aunque sólo sea para demostrar que la diferencia es real (si lo es.) Lo que causa la diferencia es otra pregunta: los perros quizás aprenden más rápido y con mayor precisión, pero la gente también recibe retroalimentación del clicker. Aumenta su atención al perro, mejora su sincronización, y por lo que sabemos, desencadena sentimientos agradables en sus amígdalas.

Hay muchos otros posibles efectos secundarios neurológicos y bioquímicos del chasquido. He aquí un comentario de Pat Robards, entrenadora de clickers y editora de la revista Dogtalk en Australia:

Los humanos experimentamos episodios en los que el PNS es activo como sentimientos cálidos y agradables, relajación, satisfacción. Cada vez que un estímulo previamente neutro, como un clicker, o una palabra amable, se combina con una de estas reacciones parasimpáticas, a través de Classical (Condicionamiento de Respondent) el clicker adquiere la habilidad de producir los mismos efectos agradables. Es por eso que las golosinas (y pronto el clicker) pueden ser usadas para calmar a un perro, hacerlo menos temeroso, hacer que todo el proceso de entrenamiento sea una experiencia feliz. Una de las razones por las que el entrenamiento con clicker está a la vanguardia! Lo uso para marcar Señales Calmantes para un perro temeroso gracias a Karen Pryor.

Así que, sí, el control remoto es mejor. ¿Por qué? Hmm. Apenas estamos empezando a saber qué preguntas hacer.

Sobre el autor

Karen Pryor es la fundadora y directora ejecutiva de Karen Pryor Clicker Training y Karen Pryor Academy. Es autora de muchos libros, incluyendo Don’t Shoot the Dog y Reaching the Animal Mind. Aprenda más sobre Karen Pryor o lea las Cartas de Karen en línea.

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